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太空去世宇航员的尸体,会成为外星生命的种子吗?

科技
来源: 标签: 2017-04-19 11:11:47
迟早有一天,会发生这种事故——一位宇航员死在太空里了。也许是因为在进行星际穿越的途中宇宙飞船失事,也可能是宇航员不幸从空间站的气闸舱中被喷出,飘荡在太空中,然后孤独地死去。

来源:大科技公众号

迟早有一天,会发生这种事故——一位宇航员死在太空里了。

也许是因为在进行星际穿越的途中宇宙飞船失事,也可能是宇航员不幸从空间站的气闸舱中被喷出,飘荡在太空中,然后孤独地死去。

尸体,或载有尸体的宇宙飞船可能会在太空中飘荡几十年、几百年、几万年……直到有一天被某个星球的引力捕获,并开始向着它坠落下去。如果落到一颗恒星上,那么无论是尸体,还是宇宙飞船,都会被烧掉。不过,假设它落到了一颗行星上,那么这位宇航员的尸体是否会像风中的种子那样,给这个新世界带来生命?

你可以想象出,有两种方式能给新世界带来生命。一种是宇航员尸体上的微生物还活着,一种是尸体上的有机分子可以提供生命必需的原材料,来引发一场全新的生命诞生过程。

微生物的太空漫游
微生物的太空漫游

宇航员尸体中的微生物是否能最终存活下来?美国微生物学家加里·金认为,答案是很有可能的。他认为,主要有三个因素影响尸体是否能成功把微生物传递到另一个行星上:尸体存储在哪,存储环境如何,以及飞行了多久。

首先,如果宇航员的尸体直接飘荡在太空中,那么微生物基本上就没有存活的希望了。你可以想象,尸体如果向着某颗行星坠落的话,那么尸体以及里面的微生物都会在大气中燃烧掉。所以,只有尸体存储在像一艘宇宙飞船那样的环境里,微生物才能存活下来。此外,宇宙飞船着陆之后必须有一个缺口,否则,微生物很难从密闭的宇宙飞船中跑到外面去。

其次,你还得考虑尸体的存储环境。如果宇宙飞船内的温度保持为零度以上的话,那么这将是极为理想的环境。如果没有蠕虫、甲虫等生物的话,一具尸体可以为无数代的细菌提供数万年的食物来源。此外,许多微生物在寒冷干燥的环境下,会进入休眠状态,并能存活很长的时间。所以即使宇宙飞船内的温度在零度以下,微生物也有可能存活下来。

最大的影响因素,可能是尸体的飞行时间。如果载着尸体的宇宙飞船的飞行速度与当前大多数航天器一样的话,那么从地球出发抵达离我们最近的恒星比邻星,就得需要数万年的时间。漫长的太空旅行,你无法忽视宇宙射线带来的影响。

在太空中漂浮的时间越长,尸体吸收的宇宙射线就越多。足够强的宇宙射线会破坏生物的DNA和RNA,使之发生突变。除非这些突变可以及时被修复,否则突变会逐渐累积,那么生物体存活的概率就很低了。所以说,如果没有辐射屏蔽措施的话,经过数百万年后,微生物存活下来的可能性微乎其微。

提供生命的原材料

现在,我们假设尸体在太空中飘荡的时间很长了,可能都有数亿年了,里面的微生物都已经死掉了。那么尸体中的那些无生命的物质,例如氨基酸、脂肪、蛋白质和碳水化合物等,会给一个新世界带来全新的生命诞生过程吗?

事实上,是有可能的,但条件必须十分理想。

诺贝尔奖获得者、美国哈佛大学医学院的杰克·绍斯塔克认为,腐烂的宇航员尸体释放的分子,可以引发一个新的生命诞生过程,但所要求的行星环境必须十分适合生命的诞生,并且在这颗行星上,刚好形成生命的某些关键生物分子缺失,而尸体正好能提供这种关键的生物分子。换句话说,尸体更像火柴,来到这里引发生命之火。

绍斯塔克还认为,单靠尸体上的物质是很难引发生命诞生的。某些类型的分子,例如组成DNA的三磷酸腺苷,是产生类似地球生命必须的分子。但这类分子很脆弱,尸体在太空中飘荡的时间过长的话,那么它们可能早已变质了。所以,类似三磷酸腺苷这种分子,最好就已经存在于这颗行星上。

英国格拉斯哥大学的化学家李·克罗宁还认为,得考虑需要多少具尸体,才能保证在这颗行星上产生足够的影响。想象一个巨大的海洋行星,如果你只把一具尸体丢进那里,那么带来的化学物质被稀释后,可能变得微不足道。他认为,最好的情况是,一艘坠毁飞船上载着十几名死掉的船员,甚至更多尸体,然后落在一个浅水区里。这样,当尸体逐渐腐烂后,其化学物质可以聚集在一起,最后才能产生生命。

上面,我们讨论了来自地球的宇航员的尸体,是有可能会给外星世界带来生命的。但反过来一想,地球生命的诞生,说不定就是某个外星宇航员的尸体在大约38亿年之前,偶然地坠落到地球上引发的呢——当然,这仅仅是一种猜测。

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